“V” is for Venezuela (in English y en Español)

I had a hard time deciding whether I wanted to make a post on Venezuela because this is not a political, activist, or newsy blog and I have tried not to stride too far away from its original purpose (to let me rant about life in general and about weight loss, exercise, and food specifically) but as the letter “V” for the A to Z Challenge kept approaching I realized that I really wanted to put into writing how I am feeling about Venezuela, my home country. Let this be a cautionary tale.

What is happening in Venezuela?
Venezuela has the largest oil reserves in the world. Additionally it has natural gas, iron ore, gold, and other minerals. It also has large areas of arable land and water. Yet, most Venezuelans continue to live in poverty.

We tend to think that things will always be the same. I assure you that what’s happening in Venezuela is something that most of us never thought possible: rampant violence, a failing economy, production stalled, rampant corruption, and a people who have become so clueless that they can’t see the damage that’s being imposed on them.

Unfortunately, this is not a new story. It’s happened over and over again around the world and before in Venezuela but we have poor memory and that’s been our demise.

In 1992 a failed military coup led by, now former and deceased, President Hugo Chavez, gave the Venezuelan poor a voice. Since the 80s, poverty had become endemic. In ’95, 50% of the population was poor and the trend continued and peaked in 1997 at 54.5%. When Chavez came promising equality and better services for the poor and working classes he found sympathetic ears. His ideas seemed solid. The problem? He would do very little of what he promised.

In 1998, Chavez is elected president. Since then, poverty has in fact declined, very very very slowly, but has declined, but quality of life has not improved. Today, most of Venezuela’s youth can’t dream of buying a house on their own, or a car even. The country’s infrastructure is in shambles and national production is virtually inexistent. Unemployment is rampant, salaries are low, and inflation is ridiculously high: 57.3% in the last year alone (compare that to USA’s 1.5% last year).  

Fast forward 15 years. Chavez rose to power offering a series of changes. Today Venezuela’s economy is dangerously dependent on oil (96% of all exports compared to oil representing 51% in 1998). The oil revenue is then used to make people in the government rich. Let’s face it. The fortune that Chavez left his family after his death is proof positive of Venezuela’s corruption. The money is also used to subsidize social programs. None work or work very little, or could work without destroying private enterprises. What pains me the most is to see how many people can’t see they’ve been duped.

Today, Venezuela is a country divided. Conservative estimates calculate that about half of the population still believe that the new (15 years and counting) socialist government has the best interests of the people and that what they are doing will work. The other half (where I am at) feel like we are witnessing a crash in slow motion and we can’t do anything. It’s very frustrating. It’s this frustration, a crime rate of 79 per 100000 (it was 18 in 1998), inability to find milk, flour, cooking oil, meat, medications, and other essentials; inability to find a job, lack of resources, deterioration of roads and streets and the national electric grid; a government control of money-exchange that makes it impossible to do business and travel; and a long list of other problems that now everyone has is what drove many students to protest last February.

Today, it’s been over 9 weeks since people took the streets. 41 people have died in these protests or in protest-related accidents. The students are fighting for their future. Trying to recover a country where they can’t see how they will buy a home or car, how they will advance their lives, where they feel unsafe and unheard.

You must be asking, how can people still support this? Here’s my thesis: when people go without for too long they have no idea what’s lacking anymore. They have no idea what living better actually looks like so the little the government gives, some will appreciate. I’m always reminded of Mark Twain’s quote “It’s easier to fool people than to convince them that they have been fooled.” This is very sad yet very true and it’s happening in Venezuela.

Another side of this story is the Cuban government’s active participation in Venezuelan affairs. That’s a whole other can of worms.

Now, in a nutshell, what is happening in Venezuela? A beautiful country is coming apart at the seams and the world hasn’t even noticed.

¿Qué está pasando en Venezuela?
Venezuela posee las mayores reservas de petróleo del mundo. También dispone de gas natural, hierro, oro y otros minerales. También cuenta con grandes extensiones de tierra cultivable y agua. Sin embargo, la mayoría de los venezolanos sigue viviendo en pobreza.

Tendemos a pensar que las cosas no cambiarán. Le aseguro que lo que está pasando en Venezuela es algo que la mayoría de nosotros nunca pensó posible: la violencia desenfrenada, una economía destrozada, corrupción indiscriminada, y un pueblo que no se da cuenta del daño que se les está imponiendo.

Desafortunadamente, esta historia no es nueva. Ha sucedido una y otra vez en todas partes del mundo e inclusive antes en Venezuela pero tenemos mala memoria y esa ha sido nuestra desgracia.

En 1992 un fallido golpe militar dirigido por el ahora ex y difunto presidente Hugo Chávez, le dio a los pobres de Venezuela una voz. Desde los 80s, la pobreza se había vuelto endémica. Para 1995, el 50% de la población era pobre y la tendencia continuó y alcanzó su punto máximo en 1997 a un 54,5%. Cuando Chavez llegó prometiendo igualdad y mejores servicios para la clase pobre y trabajadora, él encontró quien lo escuchara. Como imaginarán, muchos tenían muy buenas razones para estar muy decepcionados con el gobierno de Venezuela. Sus ideas parecían sólidas. ¿El problema? Él haría muy poco de lo que prometió.

En 1998, Chavez es elegido presidente. Desde entonces la tasa de pobreza ha bajado, muy poco a poco, pero ha bajado pero igual ha bajado la calidad de vida. Hoy, la mayoría de los jóvenes Venezolanos no pueden ni soñar con comprarse una casa propia, mucho menos un carro. La infraestructura del país está destruída y la producción nacional es virtualmente inexistente. No hay empleo, los salarios son bajos, la inflación esta por las nubes: 57% en el último año (compare con una inflación de 1.5% en Estados Unidos durante el mismo año).

Pasan 15 años. Chavez llegó al poder prometiendo una serie de cambios. Hoy, la economía de Venezuela depende peligrosamente de la industria petrolera (96% de las exportaciones de Venezuela vienen del sector petrolero comparado con 51% en 1998). El dinero que entra se usa para hacer ricos a los que están en el poder. Estemos claros! La fortuna que Chavez le dejó a su familia tras su muerte es prueba suficiente de la corrupción que existe en el país. El dinero también se usa para mantener los llamados programas sociales para ayudar al pueblo. Ninguno sirve, o sirve poco, o podrían servir usando otras estrategias que no destruyen la empresa privada. Lo que me duele mas es ver a tanta gente que no tiene idea de cómo han sido engañados.

Hoy Venezuela es un país dividido. Cálculos conservadores proponen que alrededor de la mitad de la población sigue creyendo en lo que el nuevo (15 años y contando ) gobierno socialista tiene los mejores intereses del pueblo y que lo que está haciendo va a funcionar. La otra mitad (donde estoy yo) sentimos que somos testigos de un accidente en cámara lenta y que no podemos hacer nada para impedirlo. Es muy frustrante. Es esta frustración, una tasa de criminalidad de 79 por 100 000 (era 18 en 1998), la inhabilidad de conseguir leche, harina, aceite de cocina, carne, medicamentos y otros productos esenciales; la inhabilidad de conseguir trabajo, la falta de recursos, el deterioro de las calles y carreteras y del sistema eléctrico del país; del control de cambio que no permite invertir o viajar, y la larga lista de otros problemas que ahora sufrimos todos llevaron a los estudiantes a comenzar a protestar el pasado mes de Febrero.

Hoy, han sido mas de 9 semanas desde que la gente ha tomado las calles. 41 personas han muerto en las protestas o en accidentes relacionadas con las protestas. Los estudiantes están luchando por su futuro. Tratando de recuperar un país donde no ven como compraran su casa o un auto, como avanzaran sus vidas, donde se sientan seguros y escuchados.

Usted debe estar preguntándose, ¿cómo puede la gente todavía apoyar esto? Esta es mi tesis: cuando la gente va demasiado tiempo sin tener lo que necesita, no tienen idea de lo que les falta. No tienen idea de lo que significa vivir mejor así que lo poco que el gobierno les da, algunos realmente lo aprecian. Esto me recuerda a la cita de Mark Twain: “Es más fácil engañar a la gente que convencerlos de que han sido engañados.” Esto es muy triste pero muy cierto y es lo que esta pasando en Venezuela.

La otra parte de esta historia es el nivel de participación que el gobierno cubano tiene en los asuntos venezolanos. Ese es un cuento para otro día.

Ahora si y en pocas palabras, ¿qué está ocurriendo en Venezuela? Un hermoso país se está cayendo a pedazos y el mundo ni siquiera se ha dado cuenta.

SOSVenezuela

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4 comments

  1. I hear you. I am saddened as we have noticed, but like you those of us that care, don’t know what we can do to make a difference. Venezuela has been on my radar (and that of my Facebook friends) for quite a while. You can see many of the same things happening in the USA. Stay strong. Eventually, things have to improve!

      1. I must agree that it is hard when you watch the country you love struggling. Knowing there is a problem, knowing that if people just worked together it could be fixed. My thoughts and prayers are with you and your nation.

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